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低油价与经济增长悖论

文/

张静

人们对经济衰退的担忧影响原油价格走势,低位徘徊的原油价格再反过来进一步加深人们的担忧,这是一个典型的“自我实现”寓言

张静

广东石油经营计划部 副经理

2019年9月14日,沙特阿拉伯国家石油公司的两处石油设施遭受无人机攻击。此次袭击导致沙特石油产量减少570万桶/日,占全球供应量的5%以上。9月16日,布伦特原油开盘涨幅迅速扩大至19%,创逾10年来最大单日涨幅;布伦特原油期货收涨12.79%,创近30年最大单日涨幅;国内原油期货开盘涨停,并持续在高位震荡,最终以上涨6.35%报收。然而9月18日,随着沙特声称将很快恢复其大部分石油产量,并在几周内完全恢复所有产量,国际油价应声大跌。

回顾近年原油价格走势,除了此次受黑天鹅事件影响剧烈波动外,国际油价一直保持低位运行状态。特别是2018年10至11月,国际油价暴跌,布伦特和WTI原油价格下跌30%,国内价格也随之下调。很多消费者对此感到非常高兴,甚至连美国总统特朗普也兴奋地发推:“油价走低。非常好,就像是给美国和世界大减税,让我们尽情享用54美元油价吧,感谢沙特,希望油价更低!”不过,当低油价利好经济的这些言论被普遍接受时,也许是该质疑的时候了。

图1 (数据来源:美联储)

低油价真的好吗?

作为国际合作的中心商品,原油价格对世界经济的影响一直是一个颇具争议的话题。一般认为,高油价导致经济增速下降、引起通货膨胀等,历史上的数次石油危机都对世界经济产生了深远的负面影响。但反过来,低油价就真的好吗?毕竟从近几年世界经济走势来看,原油价格持续走低,世界经济形势并未因此好转,依然面临很大的下行风险。

以下论述皆以美国为例。图1对比了一项复合指标(综合利率、通货膨胀率和GDP三项指标)与WTI原油价格的相关性。从图中可以看出,油价波动趋势与经济走势有非常明显的正向相关性,油价的上涨/下跌与经济指标的上涨/下跌基本同步。

图2是美国5年和10年通胀率临界点和油价的对比。从图中也可以看出,油价波动与通货膨胀率的波动基本一致。核心通胀率超过2%的红线,一直是美联储加息的最重要心理关口。在2018年的大多数时间里,原油价格持续走高,美国5年和10年通胀率高于2%,就业和通胀持续向好,美联储对美国经济增长持乐观态度,先后4次加息。

换言之,在经济持续低迷、亟待刺激的现状下,油价上涨往往是石油需求增加、经济趋势向好的表现;反之,油价持续下跌则可能预示着经济提振乏力,甚至可能进入通货紧缩状态,而这是经济学家们最不愿看到的。对他们而言,通货紧缩比通货膨胀更加可怕,一旦经济进入通缩阶段,能够采取的有效调节手段少之又少。

图2 (数据来源:美联储)

低油价对经济走势的影响

企业层面,油价下跌必然会导致能源企业的收入下降。鉴于能源行业具有资本密集的特点,需要大量的人力、设备、物流和其它支持,收入下降将直接导致资本支出减少;资本支出减少,就业需求就会下降。在美国,能源领域每一个工作岗位将派生出2.8个相关行业的工作机会,能源企业的下行趋势势必引发多米诺效应,逐步蔓延到各个行业。随着社会失业率上升、收入下降,各项经济指标随之进一步恶化。

个体消费者层面,表面上看油价降低对消费者是利好,会有更多的结余去投入其他消费。但不要忘记,在消费支出固定的前提和假设下,消费行为其实是一个“零和游戏”。汽油价格下跌并未使大家消费能力增强,也就是说,低油价并不能刺激社会整体消费规模的增加,因此对促进经济增长不会产生任何正面作用。相反,在汽油方面的花费降低,消费者可能会选择将更多的结余存入银行,社会储蓄总量随之增加,反而成为经济增长的拖累,这就是凯恩斯提出的“节约悖论”(paradox of thrift),即:增加储蓄会减少国民收入,使经济衰退;而减少储蓄会增加国民收入,使经济繁荣。

从美国的例子可以看出,在利率及通货膨胀率低位运行阶段,低油价难以对经济产生正面影响。因为,按照正常逻辑,油价下降自然会压低通货膨胀率,但此时通货膨胀率和利率已经很低了,美联储基本没有空间再去调整货币政策。

图3:WTI走势(来源:Trading Economics)

自我实现的寓言

因油价暴跌引发的对经济衰退或者通货紧缩的担忧,已引起部分国家和国际组织的关注。2018年12月3日,加拿大阿尔伯塔省宣布原油生产削减日均32.5万桶,此次减产计划的削减幅度超过石油输出国组织(OPEC)三个最小的成员国——赤道几内亚、加蓬和刚果共和国的总产量;12月7日,欧佩克会议结束,达成OPEC+减产120万桶/日的协议。

2019年,世界经济动能趋弱,油价亦是“跌跌不休”,背后反映了人们对经济衰退的担忧。人们对经济衰退的担忧影响原油价格走势,低位徘徊的原油价格再反过来进一步加深人们的担忧,这是一个典型的“自我实现”的寓言。

今年1-8月份,世界主要经济体美国和欧元区皆录得较低的通胀率。以美国为例,经济增长放缓,年初至今的通胀率皆低于2%,且与原油价格走势(WTI)基本契合(图3)。

低油价对美国经济的负面影响,正在逐渐显现。随着原油自高位下挫,美国制造业PMI亦持续下滑至荣枯线水平,经济增长活力随之减弱(图4)。

中国是原油进口大国,对外依存度很高。中国原油期货自2018年3月26日开市以来,价格走势与WTI和布伦特期货基本吻合。上海期货交易所数据显示,中国原油期货与布伦特期货的相关性高达93.1%。虽然在过往几次石油危机中,高企的石油价格没有给中国经济高速发展带来过多负面影响,但在当前严峻的国际形势下,我国经济面临的挑战和困难不言而喻。低油价伴随疲弱的经济形势,更需要提高风险意识,防范经营风险。

图4:美国PMI指数(数据来源:Trading Economics)

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